[經典技研堂]小小體積擁有強大機能的優秀主機:NEC PC-Engine

任天堂在1983年推出了FC紅白機之後,受到了許多消費者的喜愛,也讓許多電子開發商紛紛想群起效尤。任天堂FC紅白機雖廣受歡迎,不過也有其缺點,就是硬體機能上屬於較弱的規格。當時有名的遊戲開發商Hudson與一些遊戲開發者,希望市場上可以有一款性能較強的主機,可以讓遊戲表現更上層樓,讓遊戲開發者可以更有空間發揮。

Hudson於是開始尋找可以合作硬體開發的合作夥伴,恰好當時日本的老牌電子廠商NEC(日本電氣),看到任天堂的成功之後,也想要試著切入電子遊戲機這個市場。於是乎,一款由Hudson和NEC共同合作開發的遊戲主機,就在1987年誕生上市了。它的名字叫做「PC Engine」(日文:PCエンジン,簡稱PCE),初上市的價格為日幣$24,800。


▲PC Engine的色彩顯示能力較一般8位元的遊戲主機要來得強,甚至直逼16位元主機。

8位元遊戲機,卻有16位元的發色能力

以製作《轟炸超人》、《桃太郎電鐵》、《天外魔境》等著名遊戲的Hudson公司,在早期是一間電腦軟體開發商,後來也替任天堂開發遊戲,例如《冒險島》、《忍者哈特利》等等。早期的Hudson,不但可以做遊戲,還有能力開發研發新硬體。在看到了FC紅白機之後,也想嘗試。

PC Engine雖然和任天堂FC紅白機同屬於8位元電視遊樂器,不過兩者的畫面遊戲若是擺在一起比較的話,玩家會很容易地發現PC Engine的遊戲畫面以及音樂,似乎都比FC紅白機好上了一些。之所以能夠有這樣的表現,要歸功於Hudson自行設計,並努力找尋生產者Seiko Epson所製造出來的HuC62系列晶片。這之中包含了用來做為主CPU的HuC6280,負責做為CPU和6聲道音源處理、HuC6260為影像顏色編碼晶片,最大同時發色數為512色、HuC6270則是負責影像處理。這三顆表現不俗的晶片,全都由Hudson設計。

託了這幾項利器的福,讓PC Engine在推出之時,挾著比任天堂FC紅白機的更高規格來迎戰對手。甚至在16位元的主機,也就是Sega的Mega Drive,和任天堂的超級任天堂出現之後,PC Engine也還不會那麼快便被淘汰,它依舊有能力和對手一拼,最好的證明,就是許多出在16位元主機的大型電玩移植遊戲,PC Engine都有能力推出,例如《太空哈利》(Space Harrier)、《衝破火網》(After Burner)、《快打旋風2 Dash》(Street Fighter 2')等等。

 

特殊HuCARD體積輕薄有大容量,還能讓你「一張遊戲在家、出遊兩相宜」

玩過PC Engine的人,想必對於它所採用的遊戲儲存媒介「HuCARD」感到印象深刻吧!一張大小僅約信用卡左右的IC卡片,竟然能夠和任天堂FC紅白機的遊戲卡帶一樣能夠塞入那麼多遊戲內容,在當時的確讓許多消費者感到訝異。不過,既然是小,當然就會有容量不足的問題,早期一開始的HuCARD,僅有2Mb(256KB)的容量,萬一遊戲內容過大,還得分成多次販售,到了後來才有4Mb(512KB)、8Mb(1MB)等容量的HuCARD出現。

至於HuCARD能夠塞到多大容量呢?以PC Engine所推出過的遊戲來說,《快打旋風2 Dash》這片遊戲的容量為20Mbit,約為2.5MB,是PC Engine所出現過最大容量的遊戲。

由於HuCARD的輕薄優點,讓PC Engine有了一個延伸的想法,也就是掌上型主機。在1989年4月12日,任天堂推出了Gameboy掌上型主機,企圖將電玩版圖更加擴大。NEC在隔年為了對抗Gameboy,也推出了掌上型主機「PC Engine GT」。


▲一片卡帶,遊走家用主機和掌上型主機兩個平台,在PC Engine和PC Engine-GT兩者之間真的做到了。

PC Engine GT外表全黑,感覺有些酷似Gameboy,不過這台掌上型主機,可說是當時的掌機之王了,它最大的特點,就在於它所使用的遊戲卡帶,是和PC Engine主機共通的!沒錯,PC Engine GT同樣採用HuCARD做為遊戲的媒介,也就是說,假如你擁有一台PC Engine和一台PC Engine GT,那麼你可以將同一片遊戲,在家裡玩完之後,也可以帶出去外面繼續玩。這點和任天堂的Gameboy和Sega的Game Gear都得需要再買額外的遊戲卡帶不一樣。

除此之外,PC Engine GT還有一些很強的功能:例如它所採用的螢幕,是當時比起Game Gear的彩色STN液晶再更高一級的TFT彩色液晶螢幕,所以會讓人覺得它的螢幕格外精緻且明亮。另外,它還可以外接電視配件,拉起天線,馬上搖身一變成為一台小型電視機。

不過有這些強力優點,自然也會有副作用,首當其衝的當然就是反映在價格上。PC Engine GT的公定價格為日幣$44,800,這個價格,買一台PC Engine主機再加一台Gameboy都還有剩,可見門檻之高,因此當時很少有人能夠有能力負擔的。再者,PC Engine GT吃的電力也不少,一次需要6顆AA電池。另外也有無法使用PC Engine主機的外接裝置的缺點等等。

 


▲NEC很早就明白光碟片的優點,並早早推出相關擴充設備CD-ROM2與PC Engine主機應用在更好的遊戲上。

比任何主機都更早一步使用CD-ROM的PC Engine

90年代初期的16位元主機,超級任天堂和Mega Drive,在遊戲高度發展的過程中,都了解到ROM罩幕式記憶體的容量已經漸漸不夠,必須要轉向光碟媒介的層級。而NEC倒是很早就嗅到這個味道,在1988年的時候就推出了應用光碟的外接裝置,也就是「CD-ROM2」,這是家用電視遊樂器史上,第一台將光碟做為遊戲介面的主機。

CD-ROM2這項裝置,讓PC Engine的遊戲提升至另一個境界。由於光碟有容量大且成本低的優點,所以遊戲開發者可以在其儲存相當多的資料,包括了遊戲圖像,以及真實聲音檔等等,所以CD-ROM2上推出很多帶有大量視覺動畫和配音,以及歌曲演唱的遊戲,許多RPG大作也都以光碟形式推出,像是《伊蘇》(Y's)、《天外魔境》系列都是。

而NEC後來又推出了很多與CD-ROM2相關的機種,像是Super CD-ROM2,以及將兩者一體化的強力主機PC Engine Duo-R等等,可以說是相當地豐富。

 

記錄遊戲進度的重要週邊「天之聲」

前面提到過PC Engine的HuCARD有著體積輕薄的優點存在,但受限於這點,它無法內含電池做為資料儲存使用,早期在玩像RPG一類的遊戲時,也和任天堂FC紅白機一樣,需要用抄寫密碼的方式來記錄,相當地不方便。

為了解決這個問題,NEC在1989年推出了「天之聲2」這項外接裝置。天之聲這個名字是其實是Hudson的著名RPG《桃太郎傳說》裡頭的密碼代稱。當玩家要進行記錄時,就必須聽取天之聲,以便抄寫密碼。

天之聲2是一款使用3號電池驅動的記憶保存裝置,可將它視為PlayStation記憶卡之類的東西,只是它需要電池做為電力來源,它可以儲存大量的遊戲進度資料,讓遊戲記錄這件事更簡單。只是必須要常常注意電池是否還有電,萬一電池沒電了,裡頭的資料可是會被刪光光的。

 

洞燭先機卻未能保持技術領先終至淘汰

回顧過往,NEC和Hudson所共同打造出的PC Engine主機,在當時那個尚是電視遊樂器的萌芽成長期,仍然能夠算是遊戲界的一方要角,且懂得運用光碟做為儲存介面,以及強大的畫面顯示能力,讓許多玩家見識到了NEC的技術,且能夠因此立足於遊戲產業許久一段時間。只可惜,自1994年開始,對手紛紛展示出強大的3D多邊形處理能力,例如Sega的Saturn和Sony的PlayStation,但此時NEC推出的PC-FX次世代主機,卻仍在主打2D遊戲,這無疑是與當時的主流市場相違背。

雖然PC-FX主機在2D領域的確有其優秀表現,尤其是動畫表現,但是僅有死忠派玩家願意買單,在與市場主流3D當道違背的狀況之下,PC-FX僅賣出約40萬台,而NEC後來則是改組,撤出電玩市場,再也沒有推出過任何主機。Hudson後來則是被Konami所併購,於2014年品牌消滅,結束公司40年的歷史。

 

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