人類首次實現「二手火箭」成功再發射

2017.04.01 12:11PM
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草根影響力新視野 文:田卡

臺北時間 3 月 31 日清晨 6 點 27 分,美國私人航天公司SpaceX 在肯尼迪航天中心成功發射獵鷹 9 號(Falcon 9),把盧森堡衛星通訊商 SES 的 SES-10 衛星發射到地球同步軌道。

這是人類歷史上首次重復使用回收運載火箭進行衛星發射。此次執行發射任務的獵鷹9號壹級助推器曾在2016年4月為美國宇航局(NASA)運送貨品到國際空間站,SpaceX經過4個月時間評估、測試以及翻修後,再次發射升空該火箭。這次發射成功驗證了回收火火箭重新發射的可行性,不出意外的話,這很可能是本年度最重大的科技事件。

傳奇企業家SpaceX CEO Elon Musk在發射成功後激動地說,「我們剛剛度過了難以置信的壹天——首次重復使用回收運載火箭發射衛星。它完美地執行了此次任務,壹級助推器在第二階段成功脫落,返回並降落在海上回收場,分毫不差。對整個航天領域來講,這都是奇妙的壹天。這意味著妳可以重復使用火箭的壹級助推器,這是火箭最貴重的部分。對航天飛行來說這是壹個重大進步。能否重復使用壹級助推器的區別就像,妳在每次乘坐飛機之後就把飛機扔掉,還是妳可以重復乘坐這架飛機壹樣。我們花費了15年時間才取得了今天的成就,真是花費了不少時間,中間遇到了無數難題。我真的為SpaceX團隊能取得今日裏程碑式的成就感到驕傲。我激動地無以言表。但是這真的是偉大的壹天,不僅是對SpaceX來講如此,對整個人類航天事業來講同樣如此。這證明了許多人認為無法做到的事情(只要努力)依然是可以被實現的!」

據了解,獵鷹9號火箭在起飛約 10 分鐘後,壹級助推器與火箭頂部分離,並控制返回地球,降落在 SpaceX 的海上自主無人駕駛船上。截至目前,SpaceX 已經嘗試了 14 次火箭著陸,9 次成功。

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據SpaceX的專家預計,回收後的火箭壹級助推器理論上可以重復使用10次以上,SpaceX希望最終做到在回收火箭後24小時實現復飛,這將讓火箭發射成本呈數量級別的大幅降低。前往太空的成本降低會極大擴展人類利用太空的商業場景,並最終讓人類可前往其他星球成為多星球物種。

Elon Musk拒絕透露這次火箭發射具體節約了多少成本,他說,「但是很確定的是這次發射的花費比我們目前的火箭定價低,很明顯,我們的成本比世界上其他任何火箭的成本都低很多。」Elon Musk宣布2017年SpaceX還有超過20次的火箭發射任務。

目前,運載火箭發射周期非常長,大多數火箭是在接到具體發射訂單並明確發射對象後才開始製造,由於技術、政治、製造周期等因素的影響,衛星製造完成後平均需要等待7個月才能發射升空。然而衛星壽命有限,電子技術進步快速,市場需求更是變幻莫測,在等待的時間裏衛星只能在地面上默默貶值。SpaceX今次成功重復使用火箭發射衛星,大大減少了由於火箭製造的等待時間,為未來大幅縮減火箭發射周期提供了可能性。

受限於火箭發射周期長的影響,全球每年的衛星發射任務不到100次,中國、美國、俄羅斯等航天大國每年也僅發射15-20次。這導致大量的衛星發射訂單被積壓,單單SpaceX手上的訂單量就已超過40單。隨著SpaceX的發射效率提升,預計未來每年衛星發射次數將得到很大增長,這將有助於整個航天行業的效率提升,並從根本上改變運載火箭行業的運營模式。

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