Apple A6 是否再次預言蘋果將重啟筆電處理器自行設計?

2012.09.24 04:34PM
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圖片來源: iFixit

這一次 iPhone 5 推出後,全新的 A6 處理器的一些細節引起筆者的注意,尤其是當 Anandtech 提出這款處理器是蘋果依照 ARM 的ARMv7 基礎架構重新修改,更是讓筆者格外關注;這款 A6 處理器僅有雙核心設計,且時脈僅 1.0 GHz ,但效能卻直逼 1.5GHz 的 4 核心 Cortex-A9 架構產品(如 Tegra 3 或是 Exynos 4412 ),以及時脈 1.5GHz 的"準" Cortex-A15 (如高通 S4)。

這代表什麼?首先是蘋果這款處理器的架構設計與 iOS 6 的配合勢必非常優秀,畢竟處理器的效能不光是提昇時脈就能達到,更重要的是在系統下驅動程式的撰寫以及系統能否將該處理器效能最大化,筆者甚至可以大膽假設,也許 A6 換到其他作業系統的表現就沒這麼強勢。

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圖片來源: PC.Watch

另一方面,蘋果開始從購買標準架構設計,轉向與高通一樣僅購買底層架構並進行一定程度的修改,顯示蘋果想設法讓處理器與自己的系統的配合能夠最大化,畢竟遷就通用設計,跟專為自己需求重新設計的硬體會有相當大的差別的;別忘了在 2005 年採用 Intel 平台前 PowerPC 時代的蘋果,當時硬體規格並不漂亮,卻依舊提供順暢的使用體驗。

當時放棄 PowerPC 仍在於重新設計、發展架構的成本太高,而當時 Intel 應該是與蘋果以不錯的條件談成合作;然而近年也不斷傳出蘋果私底下抱怨 Intel 處理器發熱現象不理想的情況,加上 Intel 為 PC 陣營打造 Ultrabook 計畫,某種程度也有可能造成蘋果的不悅。

而有更多的跡象顯示,蘋果對於 ARM 架構的野心早就不止於手機與平板,例如先前就傳出當時蘋果曾以 A5 處理器裝設在 MacBook Air 內測試其使用順暢度,以及近年 iOS 與 Mac OS 在介面與邏輯的相似性也越來越高,都可說明蘋果還想玩得更大。

圖片來源: The Verge

而這次蘋果選擇不採用標準的 Cortex-A15 設計,筆者認為原因有一部分與高通類似。目前 ARMv7 的兩個標準多核設計 Cortex-A9 以及 Cortex-A15 仍不能針對各核心進行獨立時脈調整,僅能讓核心進行休眠,只要核心一變化,所有的核心都需要跟著同步提昇,對於電源管理比較不利。

而 ARM 的解決方案 big.Little 大小核( Cortex-A15 + Cortex-A7 )至少還要等一年左右才會問世,對現在的蘋果來說也許有些緩不濟急,當然蘋果也可以選擇效法 NVIDIA 的 4+1 (一套四核心 Cortex-A9 與一顆低時脈 Cortex-A9 切換),不過除了系統過於複雜,恐怕要取得專利授權也不是容易的事情。

但蘋果到底做了哪些調整,目前不得而知,不過從 Anandtech 的測試報告可以看到, A6 處理器的記憶體頻寬似乎比一般手機與平板用的處理器更大,而記憶體頻寬也是影響效能的關鍵之一。

這次也提到, A6 的 GPU 架構很詭異的似乎是採用 3 GPU 設計,而蘋果處理器 GPU 架構的長期合作夥伴 Imgination Technologies 的 PowerVR 架構最大的特色,就是它明確的定義多少管線為一顆 GPU ,例如 A5 是雙 GPU 、 A5X 是 4 GPU 架構。

多 GPU 架構的好處,就是能按照需求進行堆疊換取需要的效能,例如當初 A5X 就是為了超高解析度的需求,將 GPU 提升到 4 GPU 設計,但由於 iPhone 5 的解析度較低,可以推測 A6 實際圖形執行的順暢度應該會高過 The new iPad

然而更關鍵的是, ARM 已經宣佈次代基礎架構 ARMv8 即將走入 64 位元設計,將會更進一步拉近與 x86 架構 PC 的距離,加上微軟 WOA 計畫也為 ARM 架構做好進軍 PC 市場的準備, ARM 架構要進軍標準 PC 平台似乎萬事具備:包括 OS 以及硬體。

如果依照這次蘋果採用重新調整架構的策略,蘋果不無可能會利用 ARMv8 架構打造 Mac OS 設備的處理器,從 MacBook Air 這類重視行動力為主的產品開始著手,畢竟蘋果使用的方案都是可以透過多核化提昇效能的,加上 PC 平台對於晶片體積的尺寸較無限制,一切都是有機會的。至於蘋果若真啟動擴大 ARM 架構的策略,受影響最大的恐怕還是 Intel 了...

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