不只是自我安慰而已! 科學研究發現,讀書會讓人變得更聰明、更善良

 

Photo from flickr CC by Pedro Ribeiro Simões

閱讀會讓人變得更聰明和更善良?根據科學研究,這個問題的答案是肯定的!神經學家觀察大腦活動,發現閱讀小說和讀詩,都能讓大腦許多區域動起來,加深不同腦區域之間神經連結;心理學家則發現,讀對好作品,還可以讓人對真實世界更有同理心,更能同情弱者。

閱讀小說可以活化大腦

美國艾莫瑞大學(Emory University)神經科學家伯恩斯(Gregory Berns)等人,2013年在《大腦神經連結》期刊(Brain Connectivity)發表研究報告,研究發現,讀小說會讓大腦某些區域加強神經連結,即使放下小說,大腦活化仍持續一段時間,但能持續多久仍待研究。

伯恩斯挑選作家哈里斯(Robert Harris)的歷史驚悚小說《龐貝》(Pompeii),來做實驗。這本小說的劇情描述年輕水利師,在龐貝城外發現水流改變和一些怪異現象,感知火山即將爆發,試著趕回龐貝城,挽救他心愛的女人,以虛構和戲劇的方式呈現真實歷史,具備強烈的敘事風格,和引人入勝的情節。

實驗設計是讓21位大學生,連續九天閱讀此小說,每天晚間讀約30頁,隔日早晨再做功能性核磁共振造影(fMRI)檢驗,觀察腦部區域的活動程度,並以閱讀該小說的前後各五天,作為對照。

研究發現,閱讀小說會強化大腦左顳葉皮質(the left temporal cortex)的神經連結,這一區域是語言接受區,即使放下小說,大腦的變化仍舊持續存在,這現象稱為「存影活動」(shadow activity)。同時,大腦的中央溝(the central sulcus),這個主要感覺運動區也會加強神經連結,幫助腦部把情節具像化,讓讀者對主角感同身受,宛如身歷其境。參與者隨後閱讀自己喜歡的小說,大腦活化程度會持續。

讀詩可以讓人自我關照

英國埃克塞特大學(University of Exeter)大學教授澤曼(Adam Zeman)研究則是發現,讀詩和聽音樂也有異曲同工之妙,可以刺激大腦右半球許多區域,特別是連結大腦的記憶區和閱讀區,並活化大腦後扣帶迴皮質 (posterior cingulate cortex)、大腦顳葉內側(medial temporal-lobe),這些區域跟自我省察有關。因此,讀詩可以讓人們冷靜下來,觀照內在,發覺自己是誰。

讀文學小說增加移情能力

除了大腦研究,心理學家也深入探討閱讀和心智活動的關係。

美國紐約新學院(New School)新理學家基德(David Comer Kidd)和卡斯塔諾(Emanuele Castano)研究指出,閱讀文學小說(literary fiction),而不是通俗小說,可以加強體察和理解他人心情的能力,有助於處理現實生活的複雜人際關係。

這項研究是隨機分配給1000位參與者閱讀材料,材料包括通俗小說的片段,像暢銷書作家斯蒂爾(Danielle Steel)的《母親之罪(暫譯)》(The Sins of the Mother)、弗琳(Gillian Flynn)的《控制》;而文學小說則有作家奥布雷特(Téa Obreht)的《虎妻》(The Tiger’s Wife)、作家德里羅(Don DeLillo)的短篇小說《跑步者》(The Runner),摘錄自短篇小說集《天使埃斯梅拉達:九個故事》(The Angel Esmeralda: Nine Stories),或者是俄國作家契訶夫(Anton Chekhov)作品。

網路媒體Mic報導引述卡斯塔諾說,文學小說和通俗小說最大的不同在於角色的層次,一個是複雜、曖昧、難以掌握,另外一個是刻板而簡單;閱讀文學小說時,必須用心賦予角色血肉,試著去理解角色的處境、感情、主題動機,這樣的心理過程跟處理人際關係一樣。

英國衛報引述基德指出,「當閱讀的時候,我們會增進面對真實世界的技巧,因小說不只是社會經驗的刺激,他就是社會經驗。」

讀哈利波特會變得更善良

科學雜誌《大西洋標準》期刊指出,義大利摩德納及維羅納大學(University of Modena and Reggio Emilia)團隊日前發表於《應用社會心理學》的研究顯示,閱讀英國作家J.K.羅琳的哈利波特小說,可以降低對移民、同性戀等弱勢族群的偏見。

研究人員以心智理論,設計一系列實驗。第一個實驗是讓34名義大利小五學生,分成兩組,實驗組閱讀哈利波特有關麻種、家庭小精靈等相關篇章,在老師帶領下討論偏見(prejudice)和偏執(bigotry)主題,結果發現實驗組若能認同哈利波特,討厭佛地魔,比不閱讀的控制組,對移民的態度更友善。

第二個實驗是針對117位義大利中學生,發現如果他們認同哈利波特,會對同志(LGBT)保持正面態度。第三個實驗是英國大學生,並未發現認同哈利波特會跟對難民印象相關聯,但是,而不認同在意血統、地位的佛地魔,會對難民的態度較佳。

Mic報導,這一實驗恰好證實J.K.羅琳所說的,「哈利波特是探討寬容的永恆主題,是終止偏見的永恆請求」,更重要的是,這表示透過小說來傳遞寬容的訊息,是有用的。

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