挑戰最強桌上微型 DAC 耳擴一體機的, Geek Pulse XFi + Geek LPS 動手玩

2015.05.26 11:24PM
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微型 USB DAC 耳擴一體機暴力小鋼炮 Geek Out 後, Larry Ho 與 Light Harmonic ( LH Lab )團隊又再於 Indiegogo 推出第二個平價音響設備專案,也就是以 PC 發燒音樂使用族群為首要目標的 DAC 耳擴一體機 Geek Pulse ;也由於 LH Lab團隊的龜毛,這款一體機的交貨時間也是一延再延,但終究是交貨了。

筆者算是比較晚下單的,所以拿到的時間也稍微久了點,而且算是稍微尷尬的是, Light Harmonic 也預計在今年推出改用 ESS 新版 DAC 晶片 ES9019AQ2M 的更新版,其次是除了現有的機箱外,也預計推出採用與 LH Lab 後來發表的耳機擴大機相似的新版機箱版本供選擇(但現行機箱仍會並行推出),外觀會比現行的設計更大氣、也更搶眼些。

不過這不是重點,即便是現行的 Geek Pulse 版本也已經是一款可謂 PC 頂峰級的 DAC 產品,因為這系列 DAC 耳擴一體機,也就屬筆者這次選擇的 Geek Pulse XFi ,更何況還加上 LH Lab 專為其設計的線性電源 Geek Liner Power Supply (LPS) 。

如同 Geek Out  一樣, Geek Pulse 也是打著 LH Lab 研發 Davinci DAC 的經驗濃縮而來,以 PC 使用族群的需求提供足以驅動多數耳機、甚至發燒級耳機的設計;而後 LH Lab 也以 Geek Pulse 為基礎,發表了針對客廳音響鑑賞的 Geek Vi ,頂規版本還在架構融合真空管緩衝並且以更高電壓供電,不過那又是另一個故事了。

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Geek Pulse 最終產品線可分為三個層級;最入門的 Geek Pulse ,主打耳擴放大端採用平衡線路的 Geek Pulse ,與採用全平衡架構線路的 Geek Pulse XFi 。而 Geek Pulse XFi 不僅擁有全平衡架構,同時周邊元件用料也採用比起前兩款機型更發燒,甚至還搭載了 Femto Clock 飛秒時鐘,可謂系列旗艦中的旗艦。

Geek Pulse XFi 的組件與架構在 LH Lab 的網站以及集資活動的頁面上都曾公布,也不是甚麼大秘密,這是一款採用八核心 XMOS 作為信號接收與處理,當然也具備 USB 非同步設計,搭配兩顆 ESS9018K2M 做為數位類比轉換,放大的架構則是透過 OPA1612 、 LM4562 、 TPA6120A2 、 LME49990 與 AD827 各一對構成。

對一些發燒音響迷而言,一款號稱要挑戰最高規桌上 DAC 耳擴一體機的機器,卻選擇了 ES9018K2M 而非規格更好的 ES9018S ,似乎不少人不能夠釋懷;不過對此 Larry Ho 也做出了解釋,這是由於 ES9018 系列晶片本身是一款可透過 I2C 進行數位方面校正的晶片,意味著透過韌體方式,可雕塑出很多的可能性。

而 Larry 也提及由於 ES9018S 是 ESS 首款 Sabre 系列晶片,在設計上也有不少根本性的問題,例如 40kHz 附近爆音還有些許的小 Bug ,雖然多數可透過軟體方式修正,不過仍未能解決部分的 Bug ;雖然 ES9018K2M 在官方數據不及 ES9018S ,但藉由軟體調教的方式,卻能讓表現超越 ES9018S 的預設規格。

Larry Ho 早在 2010 年的 CES 就開始接觸 ESS ,而後也因為 Larry 喜好這系列晶片的品質與可塑性,與 ESS 簽署了合作的 NDA ,且 LH Lab 還親自調教用於 Geek 系列上的 ES9018K2M 的韌體,這也造成 Geek 系列有著比其它同樣使用 ES9018 系列晶片的機器截然不同的風格的原因。

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目前 Geek Pulse XFi 的外觀相對是保守了些,標準的方正外型搭配可顯示資訊的液晶面板,正面有著 6.3 單端輸出以及 4 Pin XLR 的平衡端子,阻抗設定為 47 歐姆(單端)與 47歐姆 x 2 (平衡),右側則是用於調整設定的數位式旋鈕,所有的設定都是藉由按壓與旋轉完成,相關的介紹稍後再述。

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背面的部分則是其輸出入端子, XFi 具備 RCA 與雙 3 Pin XLR 兩套類比輸出,輸入方面則可透過 USB 、光纖、 AES 以及兩組同軸輸入,至於供電則是透過 12V 外接電源; Geek Pulse XFi 的所有輸出都是類比、輸入皆為數位,這應該也算是對於這款 DAC 耳擴一體機在內部數位與類比深具信心的設計吧?

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至於 Geek Pulse XFi 提供那些功能?按壓第一下是進入第一層選單,依序是輸入源切換、耳擴增益、數位濾波模式、音量是否可透過電腦端控制、紅外線接收器的開關以及韌體版本確認。

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Geek Pulse XFi 與普通版本在選單上的差異則是由於搭載了 Femto Clock 飛秒時鐘的濾波模式,相較另外兩個版本,由原本兩種 TCM 、 FRM 與 SSM 外,增加 FTM 專屬模式,四種濾波模式初聽下可能難以分辨,不過對一些本身偏中性或是風格較極端的耳機,溫潤的 FTM 以及強調解析的 FRM 的差別相當顯著。

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至於四個模式的特色在官網的介紹敘述如下: TCM 模式 Time Coherence Mode 的風格是偏向自然而明確的聲音,簡單說就是比較直白的聲音; FRM Frequency Response Mode 則是強化聲音的清晰度、甚至進一步降低失真;SSM Stable Streaming Mode 是還在開發中的模式,是為聆聽串流音樂所設計,號稱可針對串流音樂進行最佳化;最後的 FTM 模式則利用高精度的飛秒時鐘減少失真,同時使 Jitter 降低。

增益的調整部分,根據 Larry Ho 的說法, Geek Pulse 的三個階段分別是 100mW 、 450mW 與 3,000mW ,由於從第二段到第三段之間差異極大,故開始使用之前要先留意系統的增益模式,以免誤把高靈敏度的耳機、尤其是耳道式耳機燒壞。而紅外線遙控功能則是可搭配 Apple TV 的控制器,用以調節音量。

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由於 Geek Pulse XFi 為了降低整體的尺寸與符合 PC 族群的桌面使用空間,故選擇使用外接的變壓器,但 LH Lab 仍提供了原廠的發燒級線性電源,也就是 Geek LPS ,筆者所搭配的是入門的單輸出版本,如果還打算連接其它設備,還有一款搭載提供 4 路 12V 輸出的 LPS4 。

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這款線性電源是專為 Geek Pulse 家族所設計,規格上提供一路的 12V 1.5A 輸出,還有一個 USB 輸出入的功能; 12V 1.5A 不用說當然是直接接到 Geek Pulse ,那 USB 輸出入的功能呢?這是用於提供連接 USB 時的電源淨化之用。

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簡單的說,一般 PC 主機的 USB 電源輸出由於需要經過複雜的機內線路,所以輸出的 USB 電力往往帶有雜訊且不夠穩定,而 LPS 的設計則是藉由將 PC 的 USB 線連接後僅保留數位訊號部分,並阻斷來自 PC 端的 USB 供電,改由 LPS 提供一組乾淨的 5V 電力給 Geek Pulse ,不過這也意味著還需要額外準備一條 USB 線。

沒有 Geek LPS 系統依舊可以正常運作,不過音響理論當中,電源是很重要的一環,穩定、少干擾的電源,也能提升聲音的品質,但即便規格與內附的變壓器相同,搭配 Geek LPS 的聆聽無論是飽滿感、氣勢與純淨度有明顯的提升,不過若是有製作電源的能力,也可自行搭配電供使用,但要注意的是由於內部電源管理限制,建議不要超過 12V 電壓輸出才不會燒毀線路。

至於這台主打迷你鋼砲級的桌上型 DAC 耳擴一體機表現如何?筆者認為,若是以 Indiegogo 當時的價格是相當強勢的一台一體機,他的 DAC 與整合的耳機擴大的搭配相當的扎實,足以將主打高解析的 ES9018K2M 晶片發揮到相當高水準的演出,甚至不比一些獨立的 DAC 再搭配外接式耳機擴大器遜色。

同時看似極端的三組增益,卻也符合現代耳機的特色,因為近年由於隨身播放設備蔚為主流,不少高階耳機、尤其日系耳機也走向高靈敏度低阻抗設計;然另一方面,也由於另一些追求鑑賞級的高階耳機也開始以 300 歐姆以上的高阻抗設計為主,或是幾家耳機為了追求更細膩的聲音採用較不易驅動的平面振膜技術,也需要龐大的驅動力為後盾。

筆者這次直接跳過單端,以 HIFIMAN 的 HE-560 (外面是利用紙膠帶貼住木殼, HIFIMAN 並無這種外框的 HE-560 )與 Sony MDR-Z7 搭配請朋友製作的手工線材, HE-560 搭配的是台灣萬隆的 UCOCC 線材,至於 MDR-Z7 搭配的則是基於美國 DESCARTES 的 105 芯線為基礎分別做成對應的 4 Pin XLR 平衡線。

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由於兩款耳機的風格迥異,以個人偏好而言也適合不同的數位濾波模式,筆者個人是以 TCM 搭配 MDR-Z7 、 FTM 搭配 HE-560 的方式比較合乎個人喜好,音量則分別是以 Z7 搭配中增益、音量約 -50~-45dB , HE-560 搭配高增益,音量約 -35~-30dB 聆聽。

先談基本調性,無論是 TCM 或是 FTM , Geek Pulse XFi 的風格都不是傳統美國音響的大鳴大放感,雖然 TCM 與 FRM 搭配一些較解析的耳機仍略帶刺激些,不過大體上風格都是偏向柔和細膩的,對一些追求較大氣走向的使用者, Geek Pulse XFi 還是稍微有點溫柔,甚至會給一些把刺激感與衝擊性與推力掛上等號的玩家產生驅動力不大的錯覺。

然而也因為這次使用的其中一款參考耳機是需要相當大驅動力才會出現透明度的 HIFIMAN HE-560 ,由於原先在驅動力不足下較為晦暗的特性消失,呈現輕快明亮的聲音,也是證實 Geek Pulse XFi 推力不惡。

搭配 MDR-Z7 下, FTM 的聲音會使原本就偏向家庭劇院風格導向的 MDR-Z7 過於渾厚,雖然氣勢磅礡但對筆者來說聲音的速度感過於拖累,而 FRM 則讓聲音過於刺激、不夠耐聽, TCM 搭配下剛好在兩個模式間較為平衡;故筆者個人認為如此類強調氣勢、聲底又較為厚重風格的耳機,還是建議以 TCM 或是 FRM 搭配為主,再依照耳機本身的調性擇一。

至於原本就強調中性調音的 HE-560 ,在三個模式下比起本身癖性明顯的 MDR-Z7 更容易分別差異,尤其是必較 FTM 與 TCM 更能感受兩極化的風格,至於筆者個人則偏好以強調溫潤柔順的 FTM 模式搭配之,如果偏好更監聽味一點的風格, TCM 則是較合適的選擇,至於 FRM 就又過於刺激。

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總結來說, Geek Pulse XFi 在其價位的桌面型 DAC 一體機而言,表現確實是達相當的水準,且耳擴的架構設計對於呈現高音質音樂也不亞於一些外接的耳擴,唯獨受限於原本規劃給 PC 搭配使用,故採用外接電源,若未搭配 Geek LPS 使用,聲音也會略打折扣,若是可配置系統的空間更充裕,或許直接選擇整合線性電源且採用更高電壓的 Geek Vi XFi 會更強。

然而音樂的喜好個人主觀因素以及搭配的耳機會佔很大的部分, Geek Pulse XFi 在風格有著先前 Geek Out 般的細膩,不過或許是為了重現 Larry Ho 偏好的類比韻味,並未刻意強調力量感與衝擊性,也不是主打刺激的風格,但若是想品嘗帶有類比風格的細膩度與韻味, Geek Pulse XFi 確實是可列為翹楚的入門發燒級系統。

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