從蘋果打算將MBA導入ARM架構與NVIDIA近期策略事件看熱鬧

2011.08.04 01:07PM
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 這兩天分別有兩則新聞,其中AppleInsider傳出蘋果將在2012年把Mac OS與iOS統合成單一的一套系統,且在更新一代的MBA使用訂製的A6處理器,並且可能在2016年正式在ARM 64位元架構推出後,全面導入ARM架構(新聞連結:AppleInsider)。

另外,華碩的變形平板也即將在10月份推出第二代,採用的也是意料之中的NVIDIA Tegra 3,並且可能推出搭載Tegra 3的Chrome Book(新聞來源:電子時報),不過專為手機設計的Tegra 3卻一直要到2013年才會正式推出,而宣稱為PC市場打造的Project Denver更是獨立在Tegra家族之外...

回歸蘋果的議題,今年就早已傳出蘋果曾在MBA上嘗試導入A5處理器,雖然分數並不理想,卻已經讓與會人員驚豔。蘋果自拋棄PowerPC改Intel處理器後,由於iPhone的成功,蘋果從原本採用它廠供應的應用處理器,轉向購買架構專利並委託半導體廠生產,因為掌控的越多,越能根據自己的需求決定硬體架構。

不過iPad 2採用的A5處理器卻是個微妙的產物,應該有不少人跟筆者當時一樣推測,在iPad 2推出後不久,蘋果應該很快會把這顆應用處理器導入iPad Touch,但是直至今日,卻始終未曾發生;後來找了許多資料,才終於瞭解問題與iPad 2為何效能大幅提昇,產品價格卻維持平盤的原因。

A5並不是一顆針對手機打造的處理器,而是以提昇效能又降低成本下的產物,採用三星45nm製程的A5據說並未導入最佳化設計,雖然擁有強大的效能,但是換來的是比Tegra 2大上兩倍的體積,除了不利於使用於手機以外,功耗方面也未盡理想,但是A5對於平板仍是一個成功的產品,因為它成功壓低了成本並且帶來效能。

同樣的情形也發生在Tegra 3之上,雖然Tegra 3宣稱將會有平板用以及手機用的雙版本,不過實際上,這兩個版本已經可以視為不同的產物了。用於平板的Tegra 3為了搶先上市,似乎打算採用蘋果A5的策略,以40nm製程打造體積較大、但是相對Tegra 2效能大幅提昇的平板專用版本,而手機用的版本則會待到台積電28nm製程推出後再行推出。

這也反應了一件事情:消費者對於平板與智慧手機的價值觀是不同的,消費者可以接受智慧手機比平板貴上數千元,卻很難接受效能更高的平板與高階智慧手機價格平起平坐。在降低成本壓力為前提,當然是能省則省,此時設法降低應用處理器的成本也不失為好選擇,但是這樣的產物就可能不適用於更小巧的手機。

依循此原則,Project Denver下的處理器也有相似的情形,相較NVIDIA Tegra GPU部份採用的流處理器仍在十位數打轉,預估明年就可能推出的第一代Project Denver的GPU已經直接超越兩百個流處理器,也註定這款產物是捨功耗、體積,以效能作為優先。

為何要在運算平台導入架構如此複雜的GPU?很重要的關鍵就是平行運算的興起,強效的GPU除了可以帶來更強的遊戲與影音體驗以外,許多的軟體也開始利用GPU的剩餘效能進行所謂的平行運算,就是利用平時不會用到的GPU的處理單元去進行一般由CPU負責的運算部份,藉此提昇運算能力。

由這點看AppleInsider的傳言,筆者個人並不認為蘋果會在下一代iPad與MBA採用相同的處理器架構,更有可能針對筆電的運算需求,推出更大一號、更多核以及GPU更複雜的訂製處理器。不過筆者的推論還是有不確定性,畢竟依照現在應用處理器效能的進步速度,加上基於成本與需求考量(MBA的銷售量無法抗衡iPad),蘋果實在沒必要特地為MBA打造特殊的處理器。

回到系統面,iOS雖然與Mac OS看似不同,不過兩者的基礎都是建立在Darwin的基礎上,其實是很有可能合而為一的,畢竟就連微軟的Windows 8,也是在嘗試平板與PC都能夠適用的使用介面,更何況蘋果若能把兩者二合一,更有利來自Mac OS與iOS的軟體開發商積極開發產品的意願,畢竟這也許意味著能在平板使用Mac上的專業軟體,或是在Mac上進行app小遊戲。

先前有人質疑,app能夠成為一個產業嗎?也許這個問題已經快從疑問句變成肯定句了,由於消費型態的改變,線上購買並且下載軟體已經成為趨勢,而蘋果的二合一計畫以及Windows 8能夠成功的話,勢必還有機會再次提昇app產業的力道。

對於Intel而言,無論是蘋果將在2016全面導入ARM架構,或是如Project Denver這類的高效能ARM處理器,都是不樂見的情形,因為依照ARM架構處理器的原則,就是作到無風扇設計。雖然Intel自己對Ultrabook相當樂觀,不過當ARM架構能做到滿足PC的一般運作效能,無風扇意味著厚度可以更薄,甚至減少機身的開孔,加上Windows 8已經確定會支援ARM,Intel的傳統PC霸主之位恐怕會做如針氈。

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